¿Cómo era la vida en el Viejo Oeste?

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La vida en el Viejo Oeste era más tranquila de lo que muestras las películas sobre cowboys.

Entre 1850 y 1890, esa región de EEUU estaba repleta de pequeñas ciudades, generalmente pacíficos centros de comercios con tiendas para abastecer a campesinos y agricultores.

Los saloons; los bares de la época, ofrecían bebidas, juegos (dados o póker), mujeres y diversión. Una ciudad podía tener muchos bares compitiendo por la clientela con ofertas de cigarrillos y comida gratis.

Buena parte de los famosos duelos vistos en las películas ocurrían exactamente en los saloons del viejo Oeste, pero eran mucho menos frecuente de lo que Hollywood imagina. Otra idea hollywoodiana equívocada es la de pistoleros enfrentándose con hora y local coordinado. Los raros duelos que ocurrían se originaban en discusiones y era entre rivales muy próximos. Y cuando dos pistoleros se enfrentaban no importaba tanto cual era más o menos rápido y si quien tenía mejor puntería.

El arma preferida del Viejo Oeste era el revolver Colt 45, al que se lo llamaba irónicamente Peacemaker (“haciendo la paz”). Pero, para alcanzar albos distantes, se utilizaban los rifles de repetición. El más famosos era el Winchester New Model of 1873, o Winchester 73 que incluso se transformó en el nombre de una película de farwest.
Como la popular Colt 45 no tenía traba de seguridad para evitar disparos accidentales, los pistoleros inventaron algo curioso: dejaban una de las cámaras del tambor del arma sin bala, justamente para evitar accidentes y además le ponían un billete de 5 dólares envuelto. El billete podía ser utilizado para pagar el funeral en caso de ser derrotado en el duelo.

Los pocos duelos ocurrían generalmente por tres motivos: mujeres, deudas o trampa en el juego, y casi siempre eran estimulados después de haberse pasado de copas.

Conocido como “el último pistolero”, John Wesley Hardin era el matón de puntería más certera. Estuvo preso entre 1878 y 1894, intentó ser un hombre de bien, pero tuvo una recaída. En agosto de 1895, en El Paso, en Texas, después de haber discutido con el policía John Selman, ambos sacaron sus armas y se lanzaron tiros. El pistolero falleció con un balazo en la cabeza.

El llamado Viejo Oeste era una amplia área que quedaba a la izquierda del rio Mississippi y hoy se divide en 22 estados. Texas, Kansas, Nuevo México, Oklahoma, California, Missouri y Colorado eran los estados donde ocurrían más duelos.

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